Francisco Masó. Aesthetic Register of Covert Forces

Janet Batet

Surreptitious Stripes, the most recent exhibition of works by Francisco Masó (Havana, 1988), curated by North-South Curators (a collective formed by Katherine Chacón and Jim Pelee) is a kind of troupe l’oeil. While it might appear-from a formal point of view-as though we were in the presence of a proposal inscribed in the ample tradition of Concrete Art, Masó’s work keeps a significant distance from the self-referential concerns that, as a general rule, characterize that school, initiated by Theo van Doesburg in 1930.

Surreptitious Stripes features 20 items (patterns) from the series Aesthetic Register of Covert Forces, 2017- ). Masó’s refined series is based on a rigorous conceptual process of documentation, analysis, and disarticulation of the concrete social phenomenon that prompts it, contingency being essential in connection to the reality referred by the work.

For this series, Masó starts with documentary registers (photography and video) that sentence clashes between opponents to the current Cuban regime and undercover government forces working to repress any expression against the existing order. In the face of the general crisis in the country, the Cuban government has resorted, as a palliative and bribing mechanism, to giving out scant “free modules” containing clothes and other basic necessities to certain sectors of the population, among them the leadership class, members of the military, and the regime’s various undercover agents. One of the most distinctive elements found in these modules are the shirts (striped or plaid) that serve as the starting point for Aesthetic Register of Covert Forces.

Organized in volumes, Aesthetic Register of Covert Forces encompasses a catalog of the motifs that recur in striped pullovers and checkered shirts used as “camouflage” by government forces in “civilian” confrontations. In this way, the aesthetic register that the series contains becomes an instrument for the detection of undercover agents while at the same time shedding light on the underhanded militarization of society in Cuba today.

Like every proposal by Francisco Masó, Surreptitious Stripes is not driven by the self-referential interest that characterizes, in a general way, the Concrete school of abstraction , but instead responds to a line of inquire deeply anchored on the current local context, specifically the mechanisms of surveillance and control that have gained such preeminence in contemporary Cuban society. Aesthetic Register of Covert Forces, the series of abstract-geometric paintings that comprise the exhibition brings to the fore the hidden powers of domination that the Cuban state exerts on civil society, and in that endeavor, each of the works on exhibit is aided by the documentary register that supports it.

Educated beyond the traditional training in the fine arts, Francisco Masó’s proposals are always undergirded by a trans-disciplinary vocation intent on seeking new methodologies to apply to the surrounding reality. Of transcendent importance in that sense was his passage through the Cátedra Arte de Conducta (2008-2009) organized by Tania Bruguera, where Masó took part in critique and production workshops held by such renowned artists as Artur Zmijewski and Rirkrit Tiravanija, who imparted instruction in the exercise of art as an instrument for ideological change via the use of tools like statistical data and confidential sources that weigh towards the aesthetic sense of extra-artistic charges and concrete social application.

It would be extremely reductive to describe Masó’s proposal as abstract, given the weight of the conceptual element it contains. In that sense, it is important to trace the unavoidable links that distinguish this proposal with other “uses” of abstraction in the context of contemporary Cuban art. Specifically, the adoption of abstraction as a hard conceptual line, the consequence or the result of conceptual-like inquires. This tendency first became evident in the late 1980s, a time when censorship in the visual arts was an inescapable landmark. For these artists, the obsolete schematic s of figuration/non-figuration play merely as “instrumental baggage”. Two essential currents connect here: first, the proposals of artists whose deployment of abstraction is systematic, such as José Ángel Vincench or Ruslán Torres, interested in concrete socio-ideological processes in Cuba; second, artists who engaged abstraction at a given point in their careers as the most apt among the available languages to serve as a vehicle for conceptual proposals that are deeply rooted in the Cuban context of the era (Flavio Garciandia, Arturo Cuenca, Glexis Novoa, or José Ángel Toirac, to mention but a few). inscribed in this second current was the epochal group exhibition Es solo lo que ves (It’s Just What You See, 1988), which brought together the majority of the protagonists of the Cuban art scene of the 1980s into a kind of collective manifesto of a return to abstraction given the impossibility of expression in the critical climate of censorship of those years. Even though the exhibition never actually opens (such impossibility is, precisely, the shows’ conceptual foundation), Es solo lo que ves appears in the CVs of every one of its participants.

Surreptitious Stripes is a clear example of all this. For an artist like Masó, interested in the dismantling of the unconscious processes of contemporary society, abstraction becomes the ideal vehicle for the development of transdisciplinary projects for which the art institution is only one of several possible spaces for circulation and resignification. Surreptitious Stripes is a greatly cohesive and pertinent exhibition.

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Francisco Masó: Registro Estético de Fuerzas Encubiertas

Janet Batet

Surreptitious stripes, la más reciente exposición personal de Francisco Masó (La Habana, 1986), comisariada por North-South Curators (colectivo curatorial integrado por el dueto de Katherine Chacón y Jim Peele) es una suerte de trompe l’oeil. Si bien  pareciera que -desde el punto de vista formal, asistimos a una propuesta que consistentemente se inserta en la vasta tradición del Concretismo, la obra de Masó dista mucho del interés autorreferencial que caracteriza como línea general a esta tendencia, acuñada por Theo van Doesburg en 1930.

Surreptitious stripes se integra de 20 piezas (patrones) provenientes de la serie Registro estético de fuerzas encubiertas (2017-     ). La depurada serie se articula a partir de un riguroso proceso conceptual de documentación, análisis y desarticulación del fenómeno social concreto del que parte, siendo esencial la contingencia para con la realidad que refiere.

Para esta serie, Masó se parte de registros documentales (fotografía y video) que denuncian enfrentamientos entre opositores al régimen cubano actual y fuerzas encubiertas al servicio del poder destinadas a refrenar cualquier manifestación en contra del orden establecido. Ante la crisis generalizada que vive el país, el gobierno cubano ha utilizado como paliativo y mecanismo de soborno, la entrega de magros “módulos gratuitos” de ropa y otros productos básicos a determinados sectores de la población, destacando entre ellos los dirigentes, militares y otras fuerzas encubiertas del régimen. Uno de los elementos más distintivos dentro de estos módulos son los polos de rayas y camisas a cuadros que sirven como punto de partida para Registro estético de fuerzas encubiertas.

Ordenado por volúmenes, Registro estético de fuerzas encubiertas comprende un catálogo que compila los motivos recurrentes en pullovers a rayas y camisas a cuadros usados como “camuflaje” por las fuerzas del orden en enfrentamientos “civiles”. De este modo, el registro estético que comprende esta serie deviene  instrumento de detección de fuerzas encubiertas al tiempo que pone en evidencia el estado solapado de militarización de la sociedad civil cubana actual.

Como toda la propuesta de Francisco Masó, Surreptitious stripes lejos de estar animada por el interés autorreferencial que caracteriza de modo general a la vertiente concreta de la abstracción, responde a una línea de investigación documental profundamente arraigada en el contexto cubano actual y, concretamente, en los mecanismo de surveillance y control que predominan en la sociedad cubana contemporánea. Registro estético de fuerzas encubiertas, la serie de pinturas abstracto-geométricas que conforman esta exhibición, pone a flor de piel  los poderes encubiertos de dominación del Estado cubano en la sociedad civil cubana actual y para ello, cada obra es asistida del registro documental que la sustenta.

Con una formación académica que rebasa la tradicional formación en bellas artes, en la propuesta de Francisco Masó subyace siempre una vocación transdisciplinar orientada a la búsqueda de nuevas metodologías de aplicación concreta  a la realidad circundante. De trascendental importancia es, en este sentido, el paso por la Cátedra de Arte de Conducta (2008-2009) organizada por Tania Bruguera y donde Masó participó en talleres de crítica y producción de la mano de destacados artistas como Artur Żmijewski y Rirkrit Tiravanija adiestrando a Masó en  el ejercicio artístico en tanto instrumento de transformación ideológica a través de la aplicación de herramientas tales como la información estadística y fuentes confidenciales que ponderan al sentido estético de cargas extra artísticas y aplicación social concreta.

Sería en extremo reductivo calificar la propuesta de Fracisco Masó como abstracta -dado el peso conceptual que anima la misma. En este sentido, se impone retrasar el vínculo insoslayable que distingue a esta propuesta con otras “puestas al uso” de la abstracción  dentro del arte cubano contemporáneo. Me refiero, en este caso, a la adopción de la abstracción en tanto línea conceptual dura, consecuencia o resultado de investigaciones de corte conceptual. Esta tendencia comienza a hacerse evidente hacia finales de los años ochenta, momento en que la censura dentro de las artes visuales cubanas marca un hito ineludible. Para estos artistas, el obsoleto esquema figuración-no figuración entran a jugar como mero “bagaje instrumental”. Entroncan aquí dos vertientes fundamentales: En primera instancia,  las propuestas de artistas cuya incursión en la abstracción es sistemática como son los casos de  José Angel Vincench o Ruslán Torres, interesados en procesos socio-ideológicos concretos de la realidad cubana o, la segunda vertiente, conformada por  la de artistas que han asumido la abstracción en un momento dado de sus carreras como el más idóneo de los lenguajes al uso para vehicular propuestas conceptuales profundamente arraigadas en el contexto cubano del momento. (Flavio Garciandía, Arturo Cuenca, Glexis Novoa, o José Ángel Toirac, por sólo mencionar unos cuantos). Dentro de esta vertiente, se inscribe también la  icónica la muestra colectiva “Es solo lo que ves” (1988), que aglutinara en su seno a la mayoría de los protagonistas de las artes cubanas de los ochenta en una suerte de manifiesto colectivo de regreso a la abstracción ante la imposibilidad de expresión dado al álgido clima de censura del momento. Aun cuando la exposición nunca llegó a realizarse (la imposibilidad es justo la base conceptual que animaba la muestra), la misma consta en los currículos de todos sus participantes.

Surreptitious stripes es un ejemplo fehaciente de ello. Interesado el artista en el desmantelamiento de los procesos inconscientes de la sociedad contemporánea, la abstracción deviene vehículo idóneo para la puesta al uso de proyectos transdiciplinares para los que la institución artística es sólo uno de sus tantos posibles espacios de circulación y resignificación.  Surreptitious stripes una muestra de gran cohesión y pertinencia.